Steven Hoffenberg, estafador Ponzi y mentor de Jeffrey Epstein, muere a los 77 años

Steven Hoffenberg, estafador Ponzi y mentor de Jeffrey Epstein, muere a los 77 años


Steven Hoffenberg, un estafador financiero que estuvo detrás de uno de los esquemas Ponzi más grandes en la historia de los Estados Unidos, defraudando a los inversores por más de $ 450 millones, fue encontrado muerto el 23 de agosto en su casa en Derby, Conn. Tenía 77 años.

El 26 de agosto, el teniente de la policía de Derby, Justin Stanko, confirmó la muerte y dijo que los registros dentales del cuerpo coincidían con los del Sr. Hoffenberg, quien había muerto una semana antes. Stanko dijo que el cuerpo no mostraba signos de trauma. La policía esperaba un informe toxicológico.

Es posible que el Sr. Hoffenberg no haya tenido el reconocimiento de nombre infame de los principales estafadores financieros como Bernie Madoff o los árbitros de ascenso y caída como Ivan Boesky. Pero, durante un tiempo a fines de la década de 1980 y principios de la de 1990, Hoffenberg fue tan grande y descarado como cualquiera en los años salvajes de Nueva York.

La operación de Hoffenberg consistía en una serie de empresas interconectadas que se presentaban falsamente como una empresa matriz con mucho dinero y se usaban para atraer a los inversores con promesas de altos rendimientos. El círculo íntimo incluía al principal socio de Hoffenberg, Jeffery Epstein, quien fue acusado de tráfico sexual décadas más tarde antes de un aparente suicidio en la celda de la cárcel en 2019.

Durante años, el dinero fluyó. El Sr. Hoffenberg viajaba en un jet privado, tenía una mansión en Long Island y una casa adosada en el elegante Sutton Place de Manhattan con una limusina con chofer en espera.

Hizo una jugada fallida para comprar la ahora desaparecida Pan American World Airways en 1987, fue brevemente propietario del New York Post en 1993 después de salvarlo de la bancarrota y lanzó un periódico enfocado en las mujeres, Her New York, que cerró a principios de 1994. incluso cuando la Comisión de Bolsa y Valores se acercaba.

“Todo lo que el dinero podía comprar, lo tenía Steven Hoffenberg”, observó un perfil del New York Times en ese momento.

Todo se deshizo rápidamente en 1994. Los fiscales estadounidenses acusaron a Hoffenberg en relación con “uno de los esquemas Ponzi más grandes de la historia”, un recuento de más de 200,000 víctimas que van desde jubilados del Medio Oeste hasta una iglesia católica en su Brooklyn natal. El Sr. Hoffenberg se declaró culpable y en 1997 fue sentenciado a 20 años en una prisión federal.

El Sr. Hoffenberg decidió no implicar directamente a Epstein en el proceso. Pero después de la liberación de Hoffenberg de la prisión en 2013, apuntó a su antiguo protegido. En una demanda de 2016 que luego se retiró, el Sr. Hoffenberg llamó a Epstein el “arquitecto” del esquema y argumentó que debería ayudar a pagar parte de los $ 463 millones ordenados por la corte en restitución.

Cómo Hoffenberg y Epstein construyen un imperio del engaño

Epstein fue encontrado ahorcado en su celda en 2019 en un centro de detención de Manhattan después de su arresto por cargos de tráfico sexual, incluido el presunto abuso de adolescentes. Se había declarado inocente. En junio, la cómplice de Epstein, Ghislaine Maxwell, fue sentenciada a 20 años de prisión luego de ser declarada culpable de ayudar a Epstein a preparar y abusar de las niñas.

Mientras tanto, Hoffenberg había tratado de reconstruir su vida posterior a la prisión como un supuesto cristiano nacido de nuevo, y a veces se ofrecía a ayudar a las víctimas de su plan para intentar sacar dinero de Epstein.

“Hay tantas cosas en mi mente sobre mí y Epstein”, dijo a NPR en 2019. “Es una vida de errores. ¿Cómo se corrige toda una vida de errores?

Steven Jude Hoffenberg nació en Brooklyn el 12 de enero de 1945, con su hermano gemelo Martin. Según la propia admisión del Sr. Hoffenberg, creció con un ojo para el dinero rápido. Se matriculó en el City College de Nueva York, pero lo abandonó antes de obtener un título.

Según los informes, se declaró culpable en 1971 de intento de hurto en segundo grado por intentar robar un anillo de diamantes en Nueva York. El Sr. Hoffenberg al principio negó los informes de los medios, pero luego testificó en un juicio civil que una vez estuvo “involucrado en un robo”. Le gustaba llamar a sus primeros roces con la ley “mis pequeños defectos”.

Según las cuentas del Sr. Hoffenberg, comenzó con $ 2,000 para crear un negocio que manejaba los bordes irregulares del comercio minorista de Nueva York. Se ganó una reputación en el comercio de “explosión”, asumiendo el control de un negocio en quiebra y comprando productos a crédito para venderlos en efectivo, dejando a los proveedores sin pagar.

A principios de la década de 1970, fundó Towers Financial Corp., una agencia de cobro de deudas que compraba, a centavos por dólar, facturas pendientes de propiedad de hospitales, bancos y otras empresas. Se convertiría en el centro de una red de negocios construida para el esquema Ponzi, un juego de trileros que atrae a los inversores con falsas promesas de grandes ganancias.

Comenzó en 1987 cuando Towers adquirió la matriz de dos compañías de seguros, Associated Life Insurance y United Fire. Le dio al Sr. Hoffenberg flujo de efectivo y la oportunidad de comenzar a inflar la salud financiera de Towers como un conglomerado de atención médica.

Aproximadamente en ese momento, Hoffenberg dijo que conoció al excomerciante de Bear Sterns, Epstein, a través del traficante de armas británico Douglas Leese. “El tipo es un genio” en la venta de valores, dijo Hoffenberg que Leese le dijo. Pero Leese advirtió: “No tiene brújula moral”.

A partir de 1988, Towers comenzó a vender más de $270 millones en pagarés, ofreciendo rendimientos de hasta el 16 por ciento. El objetivo eran a menudo inversores de medios modestos: jubilados, personas con discapacidad o con ingresos fijos. También estafaron a una “parte significativa de la población” de Cabo Verde, un archipiélago frente al continente africano, según una petición judicial de 2013.

El Sr. Hoffenberg y Epstein usaron el negocio como cajeros automáticos personales, sacando cientos de miles de dólares para ellos, según documentos judiciales. El Sr. Hoffenberg emitió cheques para pagar los gastos de su avión privado y cheques mensuales de $25,000 a Epstein.

El saqueo de las dos aseguradoras dejó a 4,000 clientes de Illinois sin $9 millones que se habían reservado para cubrir las facturas médicas. En Ohio, 2200 clientes perdieron alrededor de $1.8 millones, dijeron los fiscales.

“Pensé que Jeffrey era el mejor estafador en dos pies”, dijo Hoffenberg en una entrevista de 2019 con The Washington Post. “Talento, carisma, genio, cerebro criminal. Teníamos algo que podía hacer mucho dinero. Lo llamamos Ponzi”.

Fracasaron en una adquisición hostil de Pan Am, una de las principales aerolíneas del mundo antes de que cerrara en 1991. La pareja también se quedó corta en un intento por adquirir Emery Air Freight en 1988.

En 1993, el Sr. Hoffenberg sacó al New York Post de la bancarrota y tomó el control de todo menos de los bienes raíces del periódico. Cuando se entregó al FBI en 1996, vestía una sudadera adornada con el titular del New York Post de primera plana “Hoffenberg salva al Post”.

“Estoy aquí por la gloria”, le dijo al columnista del New York Post Mike McAlary después de hacerse con el control del periódico. “Quiero tener una voz en la ciudad de Nueva York. He ganado millones. Ahora quiero tener algo de emoción”.

Se vino abajo después de solo tres meses en medio de una revuelta del personal por los despidos y la mala gestión de Hoffenberg. El periódico pasó al magnate inmobiliario Abe Hirschfeld antes de ser readquirido por Rupert Murdoch.

Sin embargo, Hoffenberg no había terminado con el mundo de los periódicos de Nueva York. A fines de 1993, lanzó Her New York, un periódico destinado a atraer a mujeres profesionales. Dobló después de cuatro meses y cinco editores.

En ese momento, los activos personales del Sr. Hoffenberg fueron congelados por un tribunal después de que la SEC abriera investigaciones sobre las acusaciones de que Towers Financial estaba engañando a los inversores a través de estados financieros “extremadamente exagerados”.

Un inversionista, Anthony Mattos de Hanford, California, le dijo al New York Times que le dio a Towers Financial $43,000 de sus ahorros para la jubilación de 24 años en una compañía de llantas. “Pensé que tendría más tiempo cuando me jubilara”, dijo, “pero supongo que no”.

Al Sr. Hoffenberg le sobrevive una hija, Haley Hasho, con su ex prometida Mary Hasho. La información completa sobre los sobrevivientes no estuvo disponible de inmediato.

En los últimos años, Hoffenberg se mostró a sí mismo afligido por las estafas y por traer a Epstein.

“Lamento profundamente haber conocido a Jeffrey Epstein, alguien que me ha perseguido durante más de 30 años”, dijo en el documental de 2020 “Filthy Rich”. “Sin mí, él no sería el multimillonario que es hoy y estas pobres niñas no serían violadas”.

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