Cholera Bacteria Illustration

¿Por qué una variante de cólera altamente infecciosa, que se espera que cause la octava pandemia de cólera, se extinguió misteriosamente?


El cólera es una enfermedad diarreica grave causada por una infección bacteriana del intestino por Vibrio cholerae.

Un nuevo estudio revela por qué disminuyó una cepa de cólera particularmente infecciosa.

Un estudio reciente explica por qué una variante altamente contagiosa del virus del cólera que causó importantes brotes de enfermedades a principios de la década de 1990 no creó, según las expectativas, la octava pandemia de cólera. En cambio, desapareció misteriosamente.

La investigación examinó muestras de la bacteria O139 Vibrio cholerae, que causa el cólera, y encontró que, a lo largo del tiempo, sufrió importantes alteraciones en su genoma que resultaron en una disminución imprevista.

Estas modificaciones genéticas llevaron a una pérdida progresiva de la resistencia a los antimicrobianos (AMR) y un cambio en los tipos de toxinas generadas por el virus del cólera. Es probable que estas modificaciones en conjunto sean responsables de que O139 no haya desencadenado la octava pandemia de cólera.

Actualmente, el virus del cólera no está siendo monitoreado de cerca. Para mantenerse a la vanguardia del virus del cólera a medida que evoluciona, los científicos creen que es necesario monitorear continuamente los genes responsables de la RAM y la producción de toxinas. Esto ayudará particularmente con la planificación de mejoras de vacunas y medidas de salud pública adecuadas para detener los brotes de cólera en el futuro.

En 1992, se descubrió por primera vez en la India la variante O139 de Vibrio cholerae. Superó rápidamente al tipo O1 anterior y provocó brotes masivos de enfermedades en la India y el sur de Bangladesh.

La rápida propagación del O139 por Asia sorprendió a los científicos, que temían que causara la octava pandemia de cólera y, como resultado, las vacunas contra el cólera se modificaron en consecuencia. Pero por alguna razón, esa pandemia nunca sucedió: en 2015, la variante había disminuido en gran medida y la variante O1 se estableció una vez más como una cepa dominante. Hasta ahora, los científicos no han entendido por qué.

Recientemente se publicó en

Cholera can also arise when water and sewage systems are disrupted due to war or natural disasters. Recent news reports have warned that the Ukrainian city of Mariupol, all but destroyed by weeks of Russian shelling, is now at risk of a major cholera outbreak.

In the past 200 years, seven cholera pandemics have killed millions of people across the world; the seventh is still ongoing with large outbreaks in Yemen and Somalia. The dominant variant of Vibrio cholerae, the bacteria that causes cholera outbreaks today, is called O1 and arose in the 1960s – replacing all pre-existing variants.

The new study analyzed 330 samples of the cholera variant O139, taken between 1992 and 2015, to reveal two key changes in its genome that may have been the cause of its decline over three overlapping waves of disease transmission.

Before the O139 variant appeared, cholera was sensitive to many antibiotics. But O139 was resistant to these, which is likely to be the reason it became the dominant variant very quickly.

The study found that O139 had started out with several genes giving it resistance to antibiotics. But over time it gradually lost these genes. In tandem, the O1 variant gained antibiotic resistance.

“When it first arose, the O139 variant of cholera had antimicrobial resistance. But over time this resistance was lost — while the pre-existing O1 variant gained resistance and re-established itself,” said Mutreja.

The World Health Organization (WHO) estimates that globally there are 1.3 to 4.0 million cases of cholera, with 21,000 to 143,000 deaths, every year. There have been seven pandemics of cholera, all of which have been caused by the O1 variant of Vibrio cholerae, with the first one documented in 1817.

Reference: “Vibrio cholerae O139 genomes provide a clue to why it may have failed to usher in the eighth cholera pandemic” by Thandavarayan Ramamurthy, Agila Kumari Pragasam, Alyce Taylor-Brown, Robert C. Will, Karthick Vasudevan, Bhabatosh Das, Sunil Kumar Srivastava, Goutam Chowdhury, Asish K. Mukhopadhyay, Shanta Dutta, Balaji Veeraraghavan, Nicholas R. Thomson, Naresh C. Sharma, Gopinath Balakrish Nair, Yoshifumi Takeda, Amit Ghosh, Gordon Dougan and Ankur Mutreja, 5 July 2022, Nature Communications.
DOI: 10.1038/s41467-022-31391-4

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