La estimación del fraude por desempleo pandémico alcanza los $ 46.5 mil millones

La estimación del fraude por desempleo pandémico alcanza los $ 46.5 mil millones


Un organismo de control federal descubrió el jueves que los estafadores pueden haber robado $ 45,6 mil millones del programa de seguro de desempleo de la nación durante la pandemia, utilizando los números de Seguro Social de personas muertas y otras tácticas para engañar y estafar al gobierno de EE. UU.

La nueva estimación es un aumento dramático de los aproximadamente $ 16 mil millones en fraude potencial identificado hace un año, e ilustra la inmensa tarea que aún tiene por delante Washington mientras busca identificar las pérdidas, recuperar los fondos y responsabilizar a los delincuentes por robar de una vasta serie de programas federales de ayuda.

El informe, emitido por el inspector general del Departamento de Trabajo, pinta un panorama sombrío del programa de ayuda por desempleo del país que comenzó bajo la administración Trump en 2020. Los beneficios semanales ayudaron a más de 57 millones de familias solo en los primeros cinco meses de la crisis: sin embargo, el programa surgió rápidamente como un objetivo tentador para los delincuentes.

Para desviar fondos, los estafadores supuestamente presentaron miles de millones de dólares en reclamos de desempleo en varios estados simultáneamente y confiaron en correos electrónicos sospechosos y difíciles de rastrear. En algunos casos, utilizaron más de 205.000 números de Seguridad Social que pertenecían a personas fallecidas. Otros presuntos delincuentes obtuvieron beneficios utilizando las identidades de presos que no eran elegibles para recibir ayuda.

Pero los funcionarios de la oficina de vigilancia advirtieron que su contabilidad aún puede estar incompleta: dijeron que no pudieron acceder a datos federales de prisioneros más actualizados del Departamento de Justicia y reconocieron que solo enfocaron su informe en áreas de “alto riesgo” de fraude. Los dos factores plantearon la posibilidad de que pudieran descubrir miles de millones de dólares en robos adicionales en los próximos meses.

El gobierno también anunció el jueves que había alcanzado el “hito” de acusar a 1.000 personas de delitos relacionados con beneficios por desempleo durante la pandemia. Kevin Chambers, director de aplicación del Departamento de Justicia relacionado con el coronavirus, describió la situación en un comunicado como “fraude sin precedentes”. Mientras tanto, la oficina del inspector general dijo que había abierto aproximadamente 190,000 asuntos de investigación relacionados con el fraude del seguro de desempleo desde el comienzo de la pandemia.

Cuando se le preguntó acerca de los hallazgos, un portavoz del Departamento de Trabajo señaló una carta de respuesta de la agencia incluida con el informe del inspector general. La agencia dijo que está “comprometida” a ayudar a los estados a “combatir los nuevos y cambiantes tipos de fraude sofisticado que afectan el sistema de UI”. Señaló las subvenciones monetarias y otras pautas recientes destinadas a ayudar a los estados a mejorar sus sistemas para otorgar y monitorear reclamos.


El rastro del dinero de Covid


Fue el mayor estallido de gastos de emergencia en la historia de los EE. UU.: dos años, seis leyes y más de $ 5 billones destinados a romper el control mortal de la pandemia de coronavirus. El dinero evitó la ruina de la economía estadounidense y puso vacunas en millones de brazos, pero también invitó a niveles sin precedentes de fraude, abuso y oportunismo.

En una investigación de un año, The Washington Post está siguiendo el rastro del dinero covid para descubrir qué pasó con todo ese dinero.

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El nuevo informe sobre el fraude de desempleo subraya el desafío persistente que enfrenta el gobierno federal, dos años después de que aprobó el primero de aproximadamente $5 billones en respuesta a la peor crisis económica desde la Gran Depresión. Ese dinero ayudó a rescatar a la economía del colapso a principios de la pandemia, pero rápidamente se convirtió en un objetivo propicio para el despilfarro, el fraude y el abuso, como ha documentado The Post en una serie de un año de seguimiento del gasto llamada Covid Money Trail.

El alcance de ese robo ha sido enorme: a principios de esta semana, los fiscales federales acusaron a 47 acusados ​​en un esquema completamente diferente dirigido a un programa para proporcionar comidas gratuitas a niños necesitados. La organización, Feeding Our Future, supuestamente robó más de $250 millones del programa de comidas en lo que el Departamento de Justicia describió como el caso de fraude más grande hasta la fecha dirigido a la ayuda por el coronavirus.

De manera similar, los investigadores federales han dado la voz de alarma y presentado cargos que involucran aproximadamente $ 1 billón en préstamos y subvenciones destinados a ayudar a las pequeñas empresas. Pero el robo no es el único problema: en algunos casos, la generosa ayuda del gobierno resultó ineficaz o ayudó a financiar proyectos favoritos que no tenían nada que ver con abordar el coronavirus, descubrió The Post. Los gobernadores republicanos, por ejemplo, aprovecharon un programa de $350 mil millones destinado a reforzar su respuesta a la crisis para una amplia gama de causas políticas controvertidas, incluidos recortes de impuestos y medidas enérgicas contra la inmigración.

A partir de 2020, el Congreso amplió los beneficios por desempleo para hacer frente a la magnitud de la crisis. Los legisladores permitieron que una gama más amplia de estadounidenses desempleados, incluidos los contratistas de empresas de economía informal como Uber, recaudaran ayuda por desempleo por primera vez. Y Washington aumentó repetidamente el tamaño de esos cheques, en un momento proporcionando $ 600 adicionales en pagos semanales.

La avalancha de solicitudes, en medio de un desempleo histórico, rápidamente abrumó a las agencias laborales estatales que administran el programa. Muchas de esas agencias habían sido desatendidas durante años, con personal sin fondos suficientes que dependía de computadoras con décadas de antigüedad para procesar una cantidad histórica de solicitudes de apoyo financiero. Como resultado, millones de estadounidenses sufrieron retrasos masivos en la recepción de la ayuda, lo que creó un caos fácilmente aprovechable por los estafadores, muchos de los cuales robaron las identidades de estadounidenses inocentes para obtener cheques semanales a su nombre.

‘Un imán para los estafadores’: el fraude desvió miles de millones de los beneficios de desempleo por la pandemia

“Cientos de miles de millones en fondos pandémicos atrajeron a estafadores que buscaban explotar el programa de UI, lo que resultó en niveles históricos de fraude y otros pagos indebidos”, dijo Larry Turner, inspector general del Departamento de Trabajo, en un comunicado.

Al estudiar el programa entre marzo y octubre de 2020, el inspector general inicialmente encontró más de $16 mil millones en posibles fraudes en áreas clave de alto riesgo. Pero el organismo de control comenzó a advertir más recientemente que era probable que el total aumentara, quizás considerablemente. Al testificar ante el Congreso en marzo, Turner dijo que podría haber habido $163 mil millones en sobrepagos, un término que incluye fraude y dinero enviado indebidamente a estadounidenses inocentes. El monto fue una proyección, basándose en una muestra del gasto federal para calcular el total de fondos malgastados entre los casi $900 mil millones en pagos por desempleo realizados durante la pandemia.

El jueves, los organismos de control federales combinaron su última estimación con nuevas críticas al Departamento de Trabajo, lo que generó preocupación de que el acceso de los investigadores a los datos estatales de desempleo, para encontrar más fraudes, podría estar en peligro después de 2023. El problema, que se remonta a un gobierno interno La disputa sobre la que The Post informó este año, llevó previamente al inspector general a dar la voz de alarma sobre su capacidad para llevar a cabo la supervisión.

Pero el Departamento de Trabajo en su respuesta formal describió el argumento como “no justo”, citando el hecho de que aún debe revisar las regulaciones existentes. Por separado, un funcionario de la Casa Blanca dijo el jueves que la administración está trabajando para abordar el problema del acceso a los datos. El individuo habló bajo condición de anonimato para describir discusiones privadas.

La gran magnitud del robo ya ha provocado una ola de acciones federales de ejecución, incluso esta semana, cuando un tribunal federal sentenció a un hombre de Illinois a 39 meses de prisión por obtener beneficios de desempleo de manera fraudulenta mientras estaba encarcelado. De manera similar, la administración de Biden ha intensificado su trabajo para abordar el problema, incluso mediante la consideración de nuevas políticas gubernamentales destinadas a acabar con el robo de identidad en los programas federales.

En Capitol Hill, el senador Ron Wyden (D-Ore.), quien preside el Comité de Finanzas del Senado, elogió el “fuerte esfuerzo para identificar a los delincuentes”. Pero el senador enfatizó el jueves la necesidad de una revisión legislativa del sistema de beneficios por desempleo.

“Durante mucho tiempo he dicho que necesitamos un conjunto nacional de tecnología y estándares de seguridad para los sistemas estatales para prevenir mejor este tipo de fraude, y vamos a seguir trabajando para que se aprueben nuestras reformas”, dijo.

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