Conoce a los robots que vienen a un restaurante cerca de ti

Conoce a los robots que vienen a un restaurante cerca de ti


Conozca a Flippy, Sippy y Chippy, la tecnología más nueva que interviene para abordar una crisis laboral prolongada en el servicio de alimentos

Fotos por Maggie Shannon |  Vídeos de Lee Powell
Fotos por Maggie Shannon | Vídeos de Lee Powell

A fines de julio, un Jack in the Box en Chula Vista, California, consiguió un nuevo empleado. Se quedó allí durante un par de semanas mientras otros trabajadores se arremolinaban a su alrededor, compitiendo entre la parte superior plana y la freidora, llenando fundas de papel con los tacos que la marca de comida rápida vende cada año por cien millones.

Y luego, habiendo aprendido el oficio, comenzó a trabajar, concentrándose exclusivamente en la estación de frituras, arrojando canastas de papas fritas rizadas sazonadas y jalapeños rellenos en tinas de aceite, con vista de águila cuando estaban perfectamente doradas. No se toma descansos, nunca elude cuando el jefe no está mirando, no dice que está enfermo ni se apoya mucho en el seguro de salud de la compañía. Pero eso no significa que sea barato. El desarrollo de Flippy the Robot costó $ 50 millones y Jack in the Box le costó alrededor de $ 5,000 para la instalación y $ 3,500 por mes para el alquiler.

Los restaurantes han jugado con la robótica durante años, surgiendo ya en 1983 cuando Two Panda Deli en Pasadena, California, usó robots para llevar comida china de la cocina a los clientes. Ha habido robots que enrollan sushi y robots que preparan café y diminutos camareros “iTray” con drones: a menudo están orientados al consumidor, una forma de entretenimiento para el cliente y “valor agregado” para diferenciar una marca.

Pero ahora, con los restaurantes enfrentando una escasez de mano de obra prolongada y la tecnología robótica cada vez mejor y más barata, las marcas de restaurantes están haciendo nuevas matemáticas. ¿Cuánto tiempo antes de que una inversión inicial en tecnología dé sus frutos? ¿Cuánto tiempo llevará capacitar a los empleados humanos para que trabajen junto a compañeros de trabajo robóticos? Y, en última instancia, ¿cuántos trabajos en restaurantes serán ocupados permanentemente por robots?

Tal como lo cuenta el director ejecutivo de Miso Robotics, Mike Bell, Flippy fue inicialmente una solución en busca de un problema. La empresa lleva alrededor de seis años, cinco íntegramente en investigación y desarrollo, tratando de sacar un producto al mercado. El extenso almacén del laboratorio de robótica en Pasadena está repleto de piezas robóticas e impresoras 3D que se apresuran a cumplir con las demandas de 120 ingenieros y programadores. Su pregunta inicial: en una nación que consume casi 50 mil millones de hamburguesas cada año, ¿por qué no desarrollar un robot que pueda voltearlas con precisión en todos los restaurantes de comida rápida?

Llevaron la idea a White Castle. Los ejecutivos de la marca de hamburguesas dijeron que la idea sonaba bien, pero tenían una necesidad más apremiante: ¿Tienes algo para la freidora?

La estación de la freidora está caliente y es peligrosa. Con frecuencia es donde ocurren los accidentes de trabajo. También es donde el drive-through se atasca por la noche con personas que esperan sus papas fritas y aros de pollo cargados.

Así que Miso dejó que Flippy mantuviera su alegre nombre, pero lo rediseñó para que comenzara a mojar papas fritas. White Castle compró e instaló Flippy en una ubicación de Merrillville, Indiana, y luego en varias otras en todo el país, con el objetivo de tener 100 en los próximos años. Los ejecutivos de Jack in the Box viajaron a Pasadena para una demostración.

Miso Robotics siguió adelante y desarrolló un pronosticador, fabricante y vertedor de café para Panera. Comenzó a trabajar en Sippy, un robot de preparación de bebidas que vierte, sella y etiqueta los pedidos de bebidas, que también se empleará a finales de este año en Jack in the Box, así como en Chippy, que pronto freirá y condimentará chips de tortilla frescos en Chipotle. . Los robots, con sus brazos articulados, múltiples cámaras y aprendizaje automático, sobresalen en esas tareas aburridas que los trabajadores de restaurantes tienen que repetir una y otra vez. Y no se molestan por trabajar en el turno de noche.

“Nos dimos cuenta de que para que una solución robótica fuera una solución real para nuestros clientes, tenía que tener un retorno de la inversión realmente alto para el cliente. Lo que significaba que tenía que eliminar una cantidad significativa de mano de obra”, dijo Bell.

Por ahora, han dejado de lado los robots de guacamole y los robots para sacar helado. Están tratando de mantenerse enfocados.

La mascota de Jack in the Box, Jack, es una especie de proto-robot, inspirado en un juguete histórico del siglo XVI, un payaso mecánico que saldría de una caja cuando giraras una manivela. Se han deshecho del payaso en los esfuerzos de marketing en los últimos años, como parte de la estrategia de larga data de la compañía de tirar cosas para ver qué se queda. La compañía fue pionera en el sistema de intercomunicación bidireccional ahora omnipresente en la comida rápida, introdujo sándwiches para el desayuno y ensaladas portátiles. Y su menú tiene una exuberancia de más es más que Oscar Wilde aprobaría: en estos días tiene más de 80 elementos de menú, alrededor del 60 por ciento de los cuales terminan en la freidora.

Flippy tiene mucho trabajo por delante.

Pero no estarán las legiones de robots de la película “I, Robot en cualquier momento. “Fry, Robot” será más lento: de los 2,270 Jack in the Boxes, el 93 por ciento de los cuales son franquicias, es solo en esta tienda de Chula Vista donde se emplea a Flippy para resolver los problemas, con Sippy siguiéndolo al final de este año. El objetivo es tener Flippy instalado en otras 5 a 10 ubicaciones Jack in the Box de alto volumen en 2023.

Si los robots son más baratos y más eficientes, se preguntan los expertos, ¿los más de 3 millones de puestos de trabajo de comida rápida de nivel inicial se cederán por completo a los robots en el futuro? Por ahora, el problema espinoso es que simplemente no hay suficientes humanos que quieran hacer el trabajo.

Según la Asociación Nacional de Restaurantes, el 65 por ciento de los dueños de restaurantes aún dice que encontrar suficientes trabajadores es un problema central. En la Gran Renuncia, se atraía a los posibles trabajadores de la hostelería con la promesa de elegantes membresías en gimnasios y planes 401(k). Es una industria que se ha enfrentado a un duro ajuste de cuentas, incluso antes de la pandemia, sobre el salario, la seguridad de los trabajadores y el avance profesional.

Para los casi 200.000 restaurantes de comida rápida del país, los clientes están ahí pero los trabajadores no. Los propietarios redujeron el horario de atención, cerraron las opciones para cenar y simplificaron los menús para adaptarse a los cambios. Junto con los códigos QR, los pedidos en quioscos y el pago sin contacto, ¿tal vez los robots sean el bálsamo para calmar el dolor?

De vuelta en el laboratorio de Miso Robotics, hay un Flippy en la esquina que deja caer repetidamente una canasta de freidora en una tina de aceite vacía un millón de veces para probar si falla la armadura. El ruido vuelve locos a los ingenieros. Pero hay algunas pruebas que son más difíciles de hacer. ¿Cómo se prueba la mejor forma de que humanos y robots trabajen juntos? ¿Cómo te aseguras de que los humanos no estén resentidos con los robots, que no se vuelvan paranoicos por perder sus trabajos?

Conoce a los compañeros de trabajo del robot:

“Esto es una mejora, no un reemplazo”, dijo Ali Nemat, vicepresidente de servicios de operaciones de Jack, sentado en el comedor de Chula Vista justo antes de la hora punta del almuerzo. “Nuestro alevín está siendo ascendido y Flippy es su asistente”.

En un momento dado, un restaurante Jack in the Box tiene 25 empleados humanos, con una persona en el turno de freír, incluso con Flippy todavía embolsan y empaquetan, agregan lechuga y queso. Pero esto podría cambiar.

Lo podías ver venir. Flippy comenzó a actuar raro, sacudiéndose y haciendo autostop. El trabajador de la estación de freír había sido testigo de este comportamiento antes. Incluso Joe García, el “especialista en soporte de robots” de Miso Robotics asignado para solucionar problemas en Jack in the Box, lo había visto. García, un ingeniero mecánico graduado de la Universidad Loyola Marymount que algún día quiere trabajar para la NASA, pasa sus días entrando en picada cuando Flippy ocasionalmente pierde la cabeza cuando se encuentra con tacos. Volviendo a Miso, hay un canal completo de Slack dedicado a por qué Flippy se asusta a veces cuando tiene que tirar una fila de tacos en la bandeja de tacos perforada de metal especial. Los ingenieros miran las cintas de video en reproducción, discuten.

El trabajador humano rescató la fila empapada de tacos perdidos y los arrojó a la basura mientras Flippy permanecía inmóvil, inescrutable y despreocupado por una revisión de desempeño.

Editado por Sandhya Somashekhar, Monique Woo y Karly Domb Sadof.

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